LÁ FHÉILE STIOFÁIN/ ST. STEPHENS’ DAY

Diarmuid  Breatnach
(Traducido al castellano al fondo)

(Reading time: 5 minutes)
Singing Wren 46 (Michael Finn)

 

  ” We made it!  We made it!  Safe for another year!”

Wren on rock

“Shut up, you idiot!  The day’s not over yet!”

Meanwhile, not far away ….

Wren Boys SligoMummers Sligo maybe

 

 

 

 

 

 

 

 

THE WREN-BOY TRADITION IN IRELAND

In England it is called “Boxing Day” but in Ireland the 26th of December is “St. Stephen’s Day”.  Despite the Christian designation it has long been the occasion in Ireland for customs much closer to paganism.

It was common for a group of boys (usually) to gather and hunt down a wren.  The wren can fly but tends to do so in short bursts from bush to bush and so can be hunted down by determined boys.  The bird might be killed or kept alive, tied to a staff or in a miniature bower constructed for the occasion.

The Wren Boys would then parade it from house to house while they themselves appeared dressed in costume and/or with painted faces.  In some areas they might only carry staff or wands decorated with colourful ribbons and metallic paper while they might in other areas dress in elaborate costumes, some of them made of straw (Straw Boys) and these were sometimes also known as Mummers although a distinction should be drawn between these two groups.  The Mummers in particular would have involved acting repertoires with traditional character roles and costumes, music and dance routines while the simpler Wren Boys might each just contribute a short dance, piece of music or song.  In all cases traditional phrases were used upon arrival, the Mummers having the largest repertoire for in fact they were producing a kind of mini-play.

The origins of the customs are the subject of debate but a number of Irish folk tales surround the wren.  The bird is said in one story to have betrayed the Gaels to the Vikings, leading to the defeat of the former.  There is a Traveller tradition that accuses the wren of betraying Jesus Christ to soldiers while another tradition has the bird supplying the nails (its claws) for the crucifixion of Jesus Christ.  Yet another tradition has the wren as King of the Birds, having used its cunning in a competition to determine who would be the avian King, hiding itself under the Eagle’s wind and flying out above the exhausted bird when it seemed to have won, having left all others behind and could fly no higher.

By the 1960s the Wren Boy custom was beginning to die out even in areas where it had held fast but it slowly began to be revived by some enthusiasts.  Nowadays fake wrens are used.  Christmas Day in Ireland was traditionally a day to go to religious service and to spend at home with family or to go visiting neighbours.  It was not a day of presents or of lights or Christmas Trees, customs brought in by the English colonizers in particular from Prince Albert, the British Queen Victoria’s royal consort, who was German.  St. Stephen’s Day may have celebrated the Winter Solstice (the wren being a bird that on occasion sings even in winter) but moved to a Christian feast day; in any case it produced colour and excitement at a time which did not have the religious and commercial Christmas season to which, in decades, we have become accustomed.

The lovely song The Boys of Barr na Sráide from a poem by Sigerson Clifford takes as its binding thread the boys in his childhood with whom Sigurson went “hunting the wren”.  It is sung here by Muhammed Al-Hussaini (currently resident in London and part of the singing circle of Comhaltas Ceoltóirí na hÉireann, meeting in the Camden Irish Centre).  There are recordings of others performing this song well but the unusual origin of this one as well as its quality persuaded me to choose this one.  In addition, I had the pleasure of participating in a singing circle with this lovely and modest singer in London in October this year (see The London Visit on the blog), who greeted me in Irish.  Muhammed also plays the violin on this, accompanied by Mark Patterson on mandolin and Paul Sims on guitar.

ends.

LA TRADICIÓN DE “CHICOS DEL REYEZUELO” EN IRLANDA

Diarmuid Breatnach


En Inglaterra se llama “Boxing Day”, pero en Irlanda el 26 de diciembre es “
la fiesta de San Esteban“. A pesar de la designación cristiana, ha sido durante mucho tiempo la ocasión en Irlanda de costumbres mucho más cercanas al paganismo.

          Para eso era común que un grupo de niños (generalmente) o chavales se reuniera y cazara a un reyezuelo. Ese pájaro es capaz de volar pero tiende a hacerlo en ráfagas cortas de arbusto a arbusto y, por lo tanto, puede ser cazado por niños determinados. El pájaro podía ser asesinado o mantenido vivo, atado a un bastón o en una glorieta en miniatura construida para la ocasión.

Los “Wren Boys” (Chicos del Reyezuelo) lo desfilarían de casa en casa mientras ellos mismos aparecían vestidos con disfraces y / o con caras pintadas. En algunas áreas, solo pueden llevar bastos o varitas decoradas con cintas de colores y papel metálico, mientras que en otras áreas pueden vestirse con trajes elaborados, algunos de ellos hechos de paja (Straw Boys/ Buachaillí TuI = Chicos de la Paja) y a veces también se los conoce como Mummers, aunque se debe hacer una distinción entre estos dos grupos. Los Mummers en particular tenían repertorios involucrados de actuación con roles y disfraces de personajes tradicionales, música y rutinas de baile, mientras que los Wren Boys más simples podrían contribuir con un baile corto, una pieza musical o una canción. En todos los casos se usaron frases tradicionales a la llegada, los Mummers tenían el mayor repertorio porque de hecho estaban produciendo una especie de pequeño teatro. Se les daba dinero , pastel o caramelos.

Los orígenes de las costumbres son objeto de debate, pero una serie de cuentos populares irlandeses rodean al reyezuelo. En una historia se dice que el pájaro traicionó a los Gaels a los Vikingos, lo que llevó a la derrota de los primeros. Hay una tradición de los Travellers (gente étnica nómada de Irlanda) que acusa al reyezuelo de traicionar a Jesucristo a los soldados, mientras que otra tradición dice que el pájaro suministra los tornillos (sus garras) para la crucifixión de Jesucristo. Sin embargo, otra tradición le tiene al reyezuelo como el Rey de los Pájaros, después de haber usado su astucia en una competencia para determinar quién sería el Rey de las aves, escondiéndose bajo el viento del Águila y volando por encima del pájaro agotado cuando parecía haber ganado, todos los demás detrás y no poder volar más alto.

En la década de 1960, la costumbre de Wren Boy comenzaba a desaparecer incluso en áreas donde se había mantenido firme, pero algunos entusiastas comenzaron a revivirla lentamente. Hoy en día se usan reyezuelos falsos. El día de Navidad en Irlanda era tradicionalmente un día para ir al servicio religioso y para pasarlo en casa con la familia o para visitar a los vecinos. No fue un día de regalos ni de luces ni de árboles de Navidad, costumbres traídas por los colonizadores ingleses en particular del alemán Príncipe Alberto, el consorte real de la Reina Victoria británica. El día de San Esteban puede haber celebrado el solsticio de invierno (el reyezuelo es un pájaro que en ocasiones canta incluso en invierno) pero se mudó a una fiesta cristiana; en cualquier caso, produjo color y emoción en un momento que no tenía la temporada de Navidad religiosa ni entonces la comercial a la que, en décadas, nos hemos acostumbrado.

La encantadora canción The Boys of Barr na Sráide (mezcla del inglés con el gaélico: “Los Chicos de la Altura de la Calle” [toponómico de puebo en el Condado de Kerry]) de un poema por Sigerson Clifford toma como hilo conductor a los chicos de su infancia con quienes Sigurson fue “cazando al reyezuelo”. Aquí lo canta Muhammed Al-Hussaini (actualmente residente en Londres y parte del círculo de canto de Comhaltas Ceoltóirí na hÉireann, reunido en el Centro Irlandés de Camden). Hay grabaciones de otros interpretando bien esta canción, pero el origen inusual de esta, así como su calidad, me convenció para elegir esta. Además, tuve el placer de participar en un círculo de canto con este encantador y modesto cantante en Londres en octubre de este año (ver The London Visit en el blog), que me recibió en irlandés. Muhammed también toca el violín en esto, acompañado por Mark Patterson con mandolina y Paul Sims con guitarra.

Fin.

 

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